About Us Contact Us Help




Pongal Festival

Damayanti Chandrasekhar


Imagine  four  days  of  Thanksgiving!  Turkey, turkey  and  more  turkey?  Not  if  you live  in  Tamilnadu.  This  South  Indian  state  celebrates  the  end  of  the  harvest season  quite  differently.

   Firstly,  its  called  ‘Pongal’  and  not  ‘Thanksgiving’  and  it’s  celebrated  for  four days.  What  are  they  celebrating?  A  good  harvest  of  course.  In  South  India  the major  food crops  are  rice and sugarcane,  which  are harvested  in  early  January. So  Pongal  is  usually  celebrated  in  the third  week  of  January.


On   the  first  day  or  Bhogi,  people  light  bonfires  outside  their  homes  and  burn all  old  clothes  and  other  stuff  they  don’t  need.  The  whole  house  is  spruced  up for  the  Pongal  festivities. Boys  and  girls  have  a  fun  time  tossing  things  into  the bonfire  and  watching  them  eaten  up  by  the  flames.


The  next  day  is  Surya  Pongal.  Everybody  rises  early and  has  a  bath.  The  lady of  the  house  draws  kolams - elaborate  designs  out  of  rice flour (think  sidewalk chalk)  on  the  front  porch.  Mango  leaves  on  a  string  are  hung  to  the  top  of  the front  door.  Whole sugarcanes  are  used  to  decorate  the  front  porch.  People  make  a sweet  dish,  also  called  pongal, out  of  milk, freshly harvested  rice  and  jaggery(brown  sugar).  They  offer  pongal  and  sugarcanes  to  Surya  or  the  Sun  God  and pray  to  him.  In  villages,  pongal  is  made  on  firewood  stoves  outside  the  house.  It is  cooked  in  freshly  baked  earthen  pots  decorated  with  pretty  designs.  The  rice and  milk  are  allowed  to  boil  over  and  overflow  from  the  pots.  When  this happens,  people  happily  shout  ‘pongal  o  pongal’.  Pongal  in  Tamil  means overflow. It  is  a  joyous  day   and  people  meet  friends  and  relatives  and  share sweets  with  them.


 The  third  day  is  important  to  all  dairy  farmers  as  well,  and  is  aptly  named Maatu  Pongal.  Maadu  is  the  Tamil  word  for  cow.  Cows  and  bulls  are  scrubbed clean.  Their  horns  are  painted  and  decorated  with  bells.  People  hang  garlands,bells  and  beads  around  the  necks  of  the  cattle. The  animals  are  fed  tasty  treats and  taken  around  the  village.  It’s  the  farmer’s  way  of   thanking  the  bulls  that  pull the plough  and  the  cows  that  give  milk  in  abundance.  In  some  rural  areas,  men play  a  game  called  Jalli  kattu.  A  bunch  of  rupees (Indian  currency)  is  tied  to  a bull’s  horn  and  the  bull  is  allowed  to  run  wild.  Men  chase  the  bull  and  try  to get  the  money. 


  On  the  fourth  and  final  day,  people  go  out, meet  friends  and  have  picnics.  It’s called  Kaanu  Pongal (Kaanu- see).  On  this  day  girls  pray  for  their  brothers.  They prepare  a  variety  of  rice  dishes (lemon  rice,  tamarind  rice,  coconut  rice  etc.)  and make  little  balls  out  of  it.  These  rice  balls  are  kept  on  a  plantain  leaf  outside  the house  and  crows  eat  them  up.  Each  girl  gets  her  own  plantain  leaf  to  fill  with rice  balls. Boys  in  turn  give  gifts  and  money  to  their  sisters.


    Other  states  in  South  India (Karnataka, Andhra  Pradesh)  celebrate  Pongal  with some  variations.  In  other  parts  of  India,  it  is  known  by  different  names  like Makara  Shankaranthi  or  Lohri.  Miles  away  in  America,  the  pilgrims  celebrated their  first  harvest  after  setting  foot  in  the  New  World.  Today,  Thanksgiving  brings families  together  for  a  turkey  feast.Whether  it’s  four  days  of  pongal  or  one  day  of  turkey,  thanksgiving  is  a  part of  almost  all  world  cultures!



Bookmark and Share |

You may also access this article through our web-site http://www.lokvani.com/

Home | About Us | Contact Us | Copyrights Help